Western Sahara’s moment in the sun – IRIN News

Western Sahara’s moment in the sun
How the UN chief waded into a forgotten conflict with no end in sight
By Annie Slemrod, Middle East Editor
JERUSALEM, 14 April 2016

Of all of the world’s forgotten conflicts (and there are plenty), that of Western Sahara, with its refugees tucked away in a remote desert, ranks as one of the most consigned to oblivion.

But last month, the world’s top diplomat, UN Secretary-General Ban Ki-moon, brought the issue to temporary attention with a rather undiplomatic move. After visiting part of the disputed territory, which is claimed by both Morocco and the Algeria-backed Polisario Front, he called Morocco’s presence there an “occupation.”

What counts as chaos in the land of diplomacy ensued: Morocco angrily ordered civilian members of a UN peacekeeping force out; there were meetings in the UN Security Council that amounted to little and no joint expression of support for the secretary-general; and finally a spokesman tried to walk back Ban’s comments, saying it had all been a “misunderstanding” born of his “spontaneous, personal reaction” to the situation of the Sahrawi refugees.

“Without meaning to do so, Ban has awoken a sleeping dog,” Marina Ottoway, senior scholar at the Woodrow Wilson Center think tank, said of the secretary-general’s actions.

But does that mean there could finally be progress in resolving one of the world’s most intractable conflicts, one that has rumbled on largely unnoticed for more than 40 years?

Here’s a look at the long-neglected Western Sahara dispute and the Sahrawi refugees stuck in the middle.
What is Western Sahara?

Western Sahara’s 266,000 square kilometres formed a Spanish colony from the late 19th century until the mid-1970s. Morocco claims the territory as its own, but no country officially recognises its sovereignty and it is countered by the Polisario Front, which has a government-in-exile in Algeria and the backing of many of the indigenous Sahrawi people.

When Spain washed its hands of the area in 1975, a war between Morocco and the Polisarios ensued. In the 1980s, Morocco built a 1,500-kilometre long wall through the territory, placing 82 percent on its side and separating many families.

By the time a 1991 UN-brokered ceasefire brought quiet as well as peacekeepers in the form of MINURSO, tens of thousands of Sahrawis had been displaced by the fighting. Most live in five Polisario Front-administered camps in Tindouf, Algeria, on the edge of the 18 percent of the territory that the Polisario Front considers “liberated”, and the international community tends to call a no-man’s land.

There’s no official count of how many Sahrawi refugees live in the camps – the Polisario Front and Algeria put it at 165,000 and the UN tends to base its needs assessments on an estimate of around 90,000.

Some live in tents, others in mud brick homes. They are extremely vulnerable to inclement weather – in October 2015 more than 17,000 homes were destroyed or severely damaged in flooding that affected both sides of the wall.

There are almost no employment opportunities for the Sahrawis in Tindouf, and almost all rely on aid to survive, although conditions are said to be significantly better on the Moroccan side because of the country’s investment in development there.

Human rights groups regularly report on Morocco’s heavy-handed way of dealing with Sahrawi dissidents, and there is concern that the Polisario Front does not tolerate dissent particularly well either.

What do the parties want?

The 1991 ceasefire was meant to be followed by an independence referendum, and MINURSO set about compiling a voter roll in the 1990s. But deciding who had the right to vote on the territory’s fate became a Sisyphean task, as throughout the 1990s Morocco had moved many new residents into the area and both sides objected to various counts.

By the time MINURSO came up with a list– reportedly kept in Geneva for safekeeping – the possibility of a referendum actually taking place had become remote. A new plan by former UN special envoy James Baker, which included independence as one option in a vote that would take place after a period of autonomy, was rejected by Morocco and he resigned in 2004 out of frustration with, among other issues, the Security Council’s refusal to implement a plan it had approved.

The Polisario Front still wants some sort of vote on independence, but most experts see this as an unlikely prospect.

“You will never be able to determine who is entitled to vote in that referendum,” explained Ottoway.

Morocco is fine with that, as their current proposal is that Western Sahara has some form of local governance akin to that of any other region, as part of a larger decentralisation plan. This would give the territory no special status.
What next?

Both groups have proved intransigent in negotiations, and the UN has utterly failed at moving the process forward.

Part of the problem is that it’s an easy place for major powers to ignore. “Looked at from Washington, Morocco and Algeria fighting over the Western Sahara is like two bald men fighting over a comb,” said Ottoway.

It’s true that the conflict is usually low in intensity. But there are occasional flare-ups: at least five people were killed in 2010 when Moroccan security forces broke up a Saharawi protest camp.

From another perspective, Western Sahara is left on the sidelines not because it is small and remote, but because it has in fact become a pawn in global politics.

As Jacob Mundy, an assistant professor at Colgate University and an expert on the conflict pointed out, Morocco has positioned itself as a key ally of Saudi Arabia and the West in North Africa, sharing intelligence with the United States and even playing host to at least one of the CIA’s controversial black sites. This brings the US closely into line with France, already staunchly on Morocco’s in the dispute.

“Anytime Morocco is feeling the pressure on Western Sahara, they probably find ways of making themselves very useful to the United States,” Mundy explained.

On Algeria’s side, three current UN Security Council members have officially recognised the Sahrawi Arab Democratic Republic, the Polisario Front’s government-in-exile: Angola, Uruguay and Venezuela.

“The real issue is whether or not any country on the Security Council is going to expend political chips on the issue of Western Sahara,” Baker said, shortly after his resignation back in 2004. “That’s what makes this so difficult; because the profile of the issue is so very low and they’re not going to want to risk alienating either Morocco, on the one hand, or Algeria, on the other, by taking a firm position. And they’re not willing to ask either or one or both of the parties to do something they don’t want to do.”

Anna Theofilopoulou, an independent political analyst who was part Baker’s team, believes diplomacy over Western Sahara does need some shaking up but that Ban’s move was the wrong one.

Reportedly denied the right to land in Morocco, the UN chief only met with Sahrawi refugees, the Polisario Front, and Algeria. Then he used the word occupation.

“You don’t use the big guns unless you know that you are going to get good results,” Theofilopoulou told IRIN. “That’s one basic rule of diplomacy.”

While we shouldn’t have any illusions about whether Ban’s move will change a conflict that has been stubbornly unmoving for decades, there is a slim chance of an opening ahead.

MINURSO’s mandate is up for its yearly renewal at the end of April, and while that will likely be a rubber stamp, this might be a good occasion for Ban to point out that the Security Council’s refusal or inability to force meaningful action has had serious consequences, not least in the form of a generation of refugees who have been born and grew up in tents.

“I think maybe this is time for the secretariat to play hardball,” Theofilopoulou said, suggesting that Ban should apply pressure on the Security Council.

Mundy is of a similar mind. “It would be interesting if the secretariat just dropped it in the Security Council’s lap and said, ‘you guys refuse to take a firm position and also expect the mediators to work. What do you expect?’”

But with France and the United States permanent members of the Security Council, it’s unlikely we’ll see any significant shift any time soon. And there is also no guarantee that stepping up international involvement would bring any greater peace or lead to a durable solution.


El Watan (Algiers) : « Le Maroc est la cause de l’impasse actuelle »

«Le Maroc est la cause de l’impasse actuelle»
A la une International
Jacob Mundy. Spécialiste des conflits et enseignant à l’université Colgate (Etats-Unis)

le 14.04.16

Inscrit depuis 1966 sur la liste des territoires non autonomes — et donc éligible à l’application de la résolution 1514 de l’Assemblée générale de l’ONU portant déclaration sur l’octroi de l’indépendance aux pays et peuples coloniaux —, le Sahara occidental est la dernière colonie en Afrique, occupé depuis 1975 par le Maroc qui est soutenu par la France. Jacob Mundy, enseignant à l’université Colgate de New York, explique les raisons des récentes attaques dirigées par le Maroc contre le secrétaire général de l’ONU.

– Les relations entre le Maroc et les Nations unies se sont considérablement détériorées depuis la visite, en mars, de Ban Ki-moon dans les camps de réfugiés sahraouis. Vous attendiez-vous à une telle situation ?

J’ai été surpris de voir le secrétaire général de l’ONU afficher ouvertement une pareille hostilité à l’égard du Maroc. La source de cette hostilité est bien connue. Durant des années, le Maroc a refusé de travailler avec son envoyé personnel pour le Sahara occidental, l’ambassadeur Christopher Ross. Dans le passé, le secrétariat a montré certains signes de frustration, mais cela est resté discret et gardé sous silence.

Quand le Maroc a décidé de bloquer la visite de Ban Ki-moon dans les territoires (cela inclut aussi le refus d’accorder à son avion l’autorisation d’atterrir à El Ayoun), ce fut la goutte de trop… le coup final. En affichant sa frustration publiquement, le secrétaire général de l’ONU a créé un précédent. De Waldheim à Annan, les secrétaires généraux de l’ONU ont généralement été plus favorables au Maroc qu’au Front Polisario.

– Que pensez-vous des raisons invoquées par le Maroc pour essayer de disqualifier Ban Ki-moon et l’approche de l’ONU du conflit ?

Les Marocains n’aiment pas entendre la vérité à propos du Sahara occidental. La vérité est que le Sahara occidental est le dernier territoire non autonome d’Afrique. De plus : selon les documents de l’ONU, l’Espagne est officiellement la puissance administrante. Donc, si l’Espagne est la puissance administrante et que le Sahara occidental est non autonome, alors quel est le statut légal du Maroc dans ce territoire ? Cela ne peut être autre chose qu’une occupation.

Ban Ki-moon a dit la vérité quand il a défini la situation comme une occupation. L’Assemblée générale de l’ONU a aussi qualifié la situation d’occupation. L’avis légal émis en 2002 par les Nations unies sur la question est aussi clair. En fait, quand Ban Ki-moon a qualifié le Sahara occidental de «territoire occupé», il a parlé simplement d’un fait reconnu comme tel par la loi internationale.

– Comment décryptez-vous la décision du Maroc d’expulser les membres de la composante politique de la Minurso ? Quel message le roi Mohammed VI a-t-il voulu délivrer ?

Le Maroc a toujours eu une relation inconfortable avec la Minurso. Tout d’abord, le nom de la mission onusienne reconnaît que sa vocation est d’organiser un référendum d’autodétermination. Le cessez-le-feu n’était pas le but principal de cette mission. Il ne s’agissait là que d’une étape dans le processus devant mener à l’organisation d’un référendum sur l’indépendance.

Le Maroc s’en est quand même accommodé. Le cessez-le-feu et les observateurs militaires onusiens le long de la berme sont devenus très utiles pour Rabat. Le Maroc sait que beaucoup de Sahraouis veulent que le Polisario reprenne la guerre. Rabat utilise donc les forces de maintien de la paix de la Minurso pour garder un œil sur le Polisario et dissuader les Sahraouis de se lancer dans une nouvelle lutte armée.

Cependant, l’administration civile de la Minurso est un problème pour le Maroc vu la pression internationale grandissante en faveur de la surveillance des droits de l’homme dans les territoires occupés, surtout que la demande est soutenue par les gouvernements américain et britannique.

Si la Minurso est mandatée pour surveiller les droits de l’homme, ce sera forcément ses administrateurs civils qui se chargeront d’accomplir la mission. A certains égards, la Minurso a déjà surveillé les droits de l’homme de façon informelle. Le Maroc a donc fait une action préventive destinée à empêcher la Minurso de surveiller les droits de l’homme.

– Le Conseil de paix et de sécurité (CPS) de l’Union africaine (UA) vient de se dire «inquiet» au sujet de la situation dans la région. Pour l’UA, la décision du Maroc d’expulser les membres de la composante politique de la Minurso «menace la sécurité régionale». Partagez-vous la même inquiétude ? Pensez-vous que la situation pourrait un jour dégénérer si rien n’est fait pour résoudre ce vieux conflit ?

Je partage les préoccupations de l’UA. Les tensions ne cessent d’augmenter au Sahara occidental. Néanmoins, il est peu probable que le Front Polisario se lance, dans un avenir proche, dans une guerre et cela par respect pour l’Algérie qui se débat avec la question de l’«après-Bouteflika». Le Maroc, quant à lui, attend tout simplement l’élection d’un nouveau président aux Etats-Unis. Il espère une deuxième Administration Clinton qui signifiera probablement le soutien total des Etats-Unis pour «l’autonomie».

Mais si le Maroc et le Conseil de sécurité des Nations unies continuent à fermer toutes les issues qui conduisent concrètement vers un référendum, il est difficile d’imaginer qu’il n’y aura pas de manifestations du conflit. Cela sous une forme ou une autre. Après, AQMI et Daech pourraient tirer profit d’une telle situation, comme ils l’ont déjà fait au Mali.

– Pourquoi le Conseil de sécurité n’a pas condamné l’attitude agressive du Maroc envers le secrétaire général de l’ONU, comme cela a été demandé par Ban Ki-moon lui-même ? Comment le Maroc peut-il se permettre de défier ainsi la communauté internationale ?

La réponse est simple : c’est la France. Le gouvernement français a toujours soutenu le Maroc au sein du Conseil de sécurité de l’ONU. La France est au Maroc ce que les Etats-Unis sont à Israël. Quand il y avait un consensus total sur le plan Baker en 2003 — qui aurait pu résoudre ce conflit en 2010 —, la France avait sonné la charge et s’y était opposée. Depuis lors, le Maroc ne cesse de se sentir conforté et renforcé dans son attitude. Ban Ki-moon est également sur le point de terminer son mandat. En France et aux Etats-Unis, le Maroc est plus important qu’un secrétaire général sortant.

– Qu’est-ce qui empêche concrètement le règlement du conflit du Sahara occidental, conformément aux résolutions pertinentes des Nations unies ?

Les résolutions du Conseil de sécurité de l’ONU appellent actuellement une solution politique négociée qui permettra un référendum d’autodétermination au Sahara occidental. Le Polisario est prêt à discuter de l’autonomie dans le contexte d’une solution politique qui équivaudrait au final au vote d’un statut définitif. Cependant, le Maroc estime que sa proposition d’autonomie avancée en 2007 est la solution optimale, même si elle ne prévoit pas de référendum d’autodétermination.

C’est le Maroc qui a généré l’impasse. Mais le Conseil de sécurité ne veut pas mettre de pression sur le Maroc. Et cela, même pas au plan du discours. Comme nous l’avons vu durant les derniers événements, le Maroc est prêt à tout pour parvenir à ses fins, y compris exploiter comme il l’a fait un événement sans conséquence (visite de Ban Ki-moon) ou créer une crise régionale.

– A votre avis, que devons-nous attendre de la prochaine réunion du Conseil de sécurité sur le conflit du Sahara occidental ?

Le rapport du secrétaire général de l’ONU a été retardé. Il semble donc qu’il y ait actuellement des tractations et un intense travail de coulisses. Il n’en sortira probablement pas grand-chose. La dernière fois que nous avons assisté à une levée de boucliers du Maroc concernant la surveillance des droits de l’homme dans les territoires sahraouis occupés, le Conseil de sécurité de l’ONU avait fini par trouver le moyen de le calmer. Un processus similaire est probablement en cours.

Bio express

Spécialiste du Maghreb, Jacob Mundy anime actuellement un cours sur la paix et les conflits à l’université Colgate de New York. Il a particulièrement travaillé sur les conflits armés et les interventions humanitaires en Afrique du Nord, une région où il a séjourné de nombreuses fois.

Jacob Mundy a publié des articles très fouillés sur le conflit sahraoui dans plusieurs revues spécialisées. Le dernier remonte à 2014 et est intitulé «Sahara occidental : La résistance non violente comme dernier recours». Il a été coécrit avec Stephen Zune. Jacob Mundy est diplômé des universités d’Exeter et de Seattle.

Zine Cherfaoui